الصحراء الكبرى

( 撒哈拉沙漠 )

撒哈拉沙漠(阿拉伯语:الصحراء الكبرى‎,aṣ-Ṣaḥrāʾ al-Kubrā , 清朝直譯大沙漠)是世界最热的荒漠,亦是世界第三大荒漠,仅次于南极和北极,同时也是世界上最大的沙漠,但並非世界最大的流動沙漠,其总面积超过9,400,000平方公里(3,600,000平方英里),与美国国土面积相当。撒哈拉沙漠东至红海(包括地中海海岸的一部分),西至大西洋,南部边界则为萨赫勒和撒哈拉以南非洲中部和西部的北端地区。撒哈拉沙漠中的一些沙丘高度可达180米(590英尺)。“撒哈拉”为阿拉伯语中“沙漠”(صحارىṣaḥārā  [ˈsˤɑħɑːrɑː])一词的复数形式。

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依据撒哈拉沙漠裡的岩画內容,可劃分它們为四个時期,當今稱為四牛時期:

黑牛時期

黑牛時期在始新世的前後。撒哈拉當時並未很乾燥,而是廣闊的河流沖積平原。這階段沒有發現人類活動跡象,因此取名黑牛,並非當時有岩画圖像。

水牛時期

約從3万5千年前至公元前8000年左右。其岩画主要在阿尔及利亚东南部、乍得和利比亚。它們约畫于公元前10000年至公元前8000年之間,使用目前已在当地绝迹的动物奶汁混合颜料画在岩石上。这些动物包括水牛、象、河马和犀牛。画中人物经常戴著圆型盔帽,使用棍棒、斧头、弓箭,並投擲棍棒击打猎物,但未见标枪。

黃牛時期

约从公元前7500年至公元前4000年左右。当地居民开始从事游牧生活,放牧牛、羊。曾经发现陶器和新石器时代经过打磨加工的石斧、石磨和箭头,及一些打猎用的弓箭。放牧的动物是从亚洲引进。后期並发现一些能聚集较多人和牲畜的村落遗迹。

奶牛時期

约從公元前3000年到公元前700年左右。这时期有迹象已引进了奶牛、骆驼和马,并从事大规模农业。从腓尼基人学会使用和锻造铁器,可能在公元前1220年前后。腓尼基人其時在当地建立了横跨整个撒哈拉到埃及的大帝国联盟。

公元前2500年,撒哈拉已变成同於目前的大沙漠,是当时人类无法逾越的障碍。仅在其绿洲有一些居民,商业往来很少能穿越沙漠。尼罗河谷是例外,基於水源充分,这里植物生长繁茂,成为人类文明发源地之一。雖然尼罗河仍有几个无法通航的大瀑布,構成商业贸易障碍,但埃及設法将铁器技术,和帝王观念传播到南方的努比亚、阿克蘇姆及更偏南的地方。

公元前500年时,古希腊和腓尼基人逐漸对此地区产生影响。希腊商人於沙漠东部边缘地带开发商机,在红海沿岸建立许多商业殖民地。迦太基人则於大西洋沿岸的沙漠西部开发,但由于大西洋风浪险恶,當地市场也不足,所以他们的探索从未超过现在摩洛哥的范围。中央集权的国家只分布在沙漠北部和东部边缘,权力达不到沙漠腹地,生活在沙漠边缘的人們因此常受到沙漠中游牧的柏柏尔人袭击。

骆驼是入侵此地的阿拉伯人引進,造成了撒哈拉沙漠历史上的最大变化。它们使贸易往来可以穿越沙漠,北方地中海沿岸的酋长们将奶牛和工艺品运到南方,南方的萨赫尔王国由于出口黄金和盐而富裕强大。沙漠绿洲成为商业中心,逐渐被北方的酋长们控制。

這情況持续几个世纪,直到欧洲人发明了大帆船。首先是葡萄牙人绕过撒哈拉去掠奪几内亚的资源,隨后別的欧洲国家接續跟進,撒哈拉就很快失去了商业价值。

撒哈拉沙漠受到當時殖民者忽视,现代却发现很多矿藏具有价值,如阿尔及利亚和利比亚的油气资源,摩洛哥和西撒哈拉的磷矿。

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照片由:
Abdelaziz - CC BY-SA 4.0
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