Grottes d'Éléphanta

घारापुरी लेणी

( Grottes d'Éléphanta )

Les grottes d'Éléphanta (marathi : घारापुरीच्या लेण्या) sont un groupe de temples excavés dans une falaise et conservant un ensemble monumental de sculptures. Elles sont situées sur l'île d'Éléphanta, une île de la mer d'Arabie, à 11 km. au large de Bombay, en Inde. Le site est inscrit au patrimoine mondial depuis 1987 sous le nom de « grottes d'Elephanta » (sans accents).

Les grottes d'Elephanta ont été creusées, probablement, au début du VIe siècle[1]. La question des commanditaires est débattue. Il semblerait que l'ensemble aurait été fondé sous le patronage des Maurya ; non ceux de l'Empire Maurya disparu en 185 avant l'ère commune, mais une autre famille dont la capitale se trouvait, précisément, sur l'île de « Puri », selon les textes, identifiée à Elephanta. Les Kalacuri auraient imposé leur suzeraineté à ces Maurya. Le temple est dédié à Shiva. Il est tourné vers la mer. Depuis l'entrée la caverne principale s'enfonce de 39 m. dans la falaise de basalte[2]. La caverne principale (grotte n°1) est de plan cruciforme, le bras principal est ouvert au Nord-nord-est. Les bras latéraux s'ouvrent sur des cours qui conduisent à des cavernes annexes[3]. Ces cavernes secondaires contiennent, à l'Ouest, deux sculptures et un réservoir d'eau, à l'Est, un autel. Les grottes n° 2 et 3 sont vides.

C'est peut-être le plus ancien monument shivaïte à avoir gardé l'intégralité de son iconographie, malgré certaines parties endommagées du fait de la conquête portugaise[4].

Guide to Elephanta par Pramod Chandra (1957, ré-édition 2009) et Édith Parlier-Renault, Temples de l'Inde méridionale (VIe – VIIIe siècles) : La mise en scène des mythes, Paris, PUPS (Presses de l'Université Paris-Sorbonne), 2006, 413 p. (ISBN 978-2-84050-464-1, lire en ligne), p. 63. Cette roche volcanique n'est pas, ici, sous sa forme cristalline. Anne-Marie Loth, Art de l'Inde : diversité et spiritualité. 1, des origines à la fin du VIIIe siècle, Bruxelles ; Paris, Chapitre Douze,, 2006, 448 p. (ISBN 2-915345-02-3), p. 111 Édith Parlier-Renault, 2006, p. 65-73.
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